Mammouths et Mastodons : les Origines

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Mammouths et Mastodons : les Origines

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Une découverte mammouth en 1705 a déclenché un engouement pour les fossiles et a donné aux jeunes États-Unis un symbole de la puissance nationale


1)Origine du Mammouth


Les basses collines de cette partie du Dakota du Sud peuvent ressembler à une ligne d'éléphants se dirigeant vers un point d'eau lointain. C'est un écho géologique des grands troupeaux de mammouths colombiens qui erraient ici. Ils étaient comme des éléphants d'Afrique, mais en plus gros. "Un adulte adulte pesait dix tonnes. C'est autant qu'un bus scolaire ", raconte un guide aux touristes sur un trottoir du site Mammoth. Un mammouth mangeait 400 livres d'herbes et de carex par jour.

Directement sous le trottoir, un bénévole gratte la saleté dans une niche formée en grande partie d'os de mammouths morts. Elle la une grosse omoplate  qui dépasse du sol. L'extrémité ronde d'un os de jambe à son coude droit, des côtes comme des rayures peintes dans le mur de terre juste au-dessus, et derrière elle une sorte de cascade de crânes et de défenses à demi excavés qui s'écoulent au fond du trou. Au total, des parties de 58 mammouths sont exposées dans une zone de la taille d'une patinoire de hockey, à l'abri sous un toit construit pour les protéger. Larry Agenbroad, le paléontologue qui a contribué à la découverte de ce site il y a 35 ans, estime qu'il en reste au moins autant sous terre.
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C'est l'un des plus grands sites au monde qui montre les os où les mammouths sont morts, et il a une partie de d'horreur et de fascination. Il y a environ 26 000 ans, dit Agenbroad, un gouffre s'est formé ici et s'est rempli d'eau d'une source chaude, créant une oasis de végétation qui a attiré de nombreux jeunes mammouths vers leur mort. Par endroits, les os se sont installés dans la posture de la lutte désespérée de l'animal pour remonter les côtés escarpés et glissants de l'étang, les pattes avant relevées, les pattes arrière écartées . Un visiteur imagine la peur et le bruit de l'animal qui se débat et se met à pleurer.


2)Le Titan Des Glaces 


C'est une tradition américaine vénérable, ce mélange de science, de show business et de grands pachydermes poilus. La même combinaison heureuse anime une nouvelle exposition, "Mammouths et Mastodons : Titans of the Ice Age ", qui vient d'ouvrir ses portes au Field Museum de Chicago (et se rend à Jersey City, Anchorage, St. Louis, Boston, Denver et San Diego). Avec Agenbroad comme consultant, une partie de l'exposition vise à évoquer le monde des mammouths dans les collines du Dakota du Sud. D'autres parties explorent l'influence profonde que ces créatures ont eue dans l'histoire humaine. Bien que les dinosaures viennent maintenant à l'esprit quand nous pensons aux mondes perdus, les mammouths et les mastodontes ont fourni la première preuve persuasive qu'une des créatures de Dieu pourrait disparaître. (L'idée avait auparavant frôlé l'hérésie, mais nous savons maintenant que les animaux ont mystérieusement disparu il y a environ 11 000 ans.) Et bien que nous les associions souvent à la Sibérie, les mammouths et les mastodontes ont joué un rôle énorme dans l'établissement de notre identité nationale, alors que les Américains luttaient pour sortir de l'ombre de l'Europe.

 titan des glaces

Dent de mastodontes

 

Ça a commencé avec une dent de 8 kg . Au cours de l'été 1705, dans le village de Claverack, dans la vallée de l'Hudson, dans l'État de New York, une dent de la taille d'un poing d'homme a fait surface sur une falaise abrupte, est descendue et a atterri aux pieds d'un fermier néerlandais qui l'a rapidement troquée contre un homme politique local, contre un verre de rhum. Le politicien a fait cadeau de la dent à Lord Cornbury, alors gouverneur excentrique de New York. (Cornbury aimait se travestir comme le disait sa cousine la reine Anne, ou du moins comme le disaient ses ennemis.) Cornbury envoya la dent à Londres étiquetée "dent d'un géant", après l'affirmation de la Genèse selon laquelle "il y avait des géants sur la terre" dans les jours précédant le Déluge.

L'homme ou la bête, cette "créature monstrueuse", comme l'appelait Cornbury, allait bientôt être célébrée comme l'"incognito", l'espèce inconnue. La découverte des dinosaures a été plus d'un siècle dans l'avenir, mais en termes d'emprise de cette créature sur l'imagination populaire, c'était "le dinosaure de la première république américaine", selon Paul Semonin, auteur de American Monster, une histoire de l'incognitum. Une force primitive de l'esprit américain l'a adopté, dit-il, comme "en fait, le premier monstre préhistorique de la nation".

En se basant sur la taille des os découverts près de la dent, le poète du Massachusetts Edward Taylor a estimé la hauteur de l'incognito à 60 ou 70 pieds  et a écrit de la mauvaise poésie sur "Ribbs like Rafters" et bras "like limbs of trees". Le ministre Cotton Mather s'est vanté que le Nouveau Monde possédait des géants bibliques pour faire ressembler les "Og et GOLIATH, et tous les Fils d'Anak" du Vieux Monde à des pygmées.

Lorsque des dents similaires sont apparues plus tard en Caroline du Sud, les esclaves ont fait remarquer qu'elles ressemblaient beaucoup à celles d'un éléphant d'Afrique. Les premiers explorateurs ont également ramené des défenses et des os entiers de la vallée de l'Ohio. Les Américains ont vite commencé à parler de l'incognito comme d'un "mammouth", après que les mammouths laineux aient été extraits de la glace en Sibérie. En fait, il s'est avéré que l'Amérique du Nord était principalement composée de deux types différents de mammouths pachydermes, comme ceux du Dakota du Sud, et de mastodontes, comme ceux de la vallée du fleuve Hudson. Presque personne ne connaissait la différence.

 

3)Elephant vs mammouths

 

Les anatomistes européens ont commencé à comprendre la distinction en faisant des comparaisons côte à côte. Les dents des mammouths et des éléphants modernes ont toutes deux des ondulations relativement plates sur la surface mordante. Mais les dents de l'incognito sont parsemées de rangées féroces de larges cuspides coniques. Cette différence indiquait non seulement que les mammouths sibériens et l'incognito étaient des espèces distinctes, mais elle a également conduit certains anatomistes à considérer ce dernier comme un monstre mangeur de chair.
mammouth vs elephant
"Même si nous le regrettons en tant que philosophes, écrivait en 1768 l'anatomiste britannique William Hunter, en tant qu'hommes, nous ne pouvons que remercier le Ciel que toute sa génération est probablement éteinte". Benjamin Franklin, alors en service diplomatique à Londres, observa que les grosses défenses de l'animal auraient été un obstacle "pour poursuivre et prendre la proie". Toujours le penseur pratique, il a suggéré que ces dents d'apparence féroce pourraient être " aussi utiles pour moudre les petites branches des arbres que pour mordiller la chair " - et il avait raison. Nous savons maintenant que les mammouths prédominaient dans les prairies ouvertes de l'Ouest américain et en Sibérie, où ils avaient besoin de dents plates pour manger l'herbe. L'incognitum, un animal plus petit dont les défenses sont moins courbées, vivait surtout dans les lourdes forêts à l'est du Mississippi et broutait les branches des arbres.

Ces dents ont aussi fini par donner un nom à l'incognito. Pour le jeune anatomiste français Georges Cuvier, les cuspides coniques ressemblaient à des seins. C'est ainsi qu'en 1806, il nomma l'incognito "mastodon", du grec mastos (pour "sein") et odont (pour "dent"). Mais les profanes ont continué d'appliquer le nom de "mammouth" à l'une ou l'autre espèce - et à presque tout ce qui est vraiment grand.

 

4)Disparition des mammouths

 

La découverte de ces créatures monstrueuses a soulevé des questions troublantes. Cuvier a fait valoir que les mammouths et les mastodontes avaient disparu de la surface de la terre ; leurs os étaient trop différents des pachydermes connus. C'était la première fois que le monde scientifique acceptait l'idée que n'importe quelle espèce avait disparu - un défi à la doctrine que les espèces étaient un héritage permanent et immuable du jardin d'Éden. La disparition de ces créatures a également jeté le doute sur l'idée que la terre n'avait que 6000 ans, comme la Bible semblait l'enseigner.

En fait, les mammouths et les mastodontes ont ébranlé les fondements de la pensée conventionnelle. Au lieu de l'ancien monde ordonné, où chaque espèce avait sa place dans une grande chaîne d'être, Cuvier dépeignait bientôt un passé chaotique où les inondations, la glace et les tremblements de terre ont emporté "des organismes vivants sans nombre", ne laissant derrière eux que des os et de la poussière épars. Cette vision apocalyptique de l'Ea

dispariton des mammouth
En même temps, les mammouths et les mastodontes ont donné aux Américains un symbole de puissance nationale à une époque où ils en avaient grand besoin.

 

5)La Puissance du Mastodonte


Georges-Louis Leclerc, comte de Buffon, naturaliste français, avait déclaré qu'un "ciel nègre et une terre peu prolifique" avait rendu les espèces du Nouveau Monde, y compris les humains, chétives et dégénérées. "Aucun animal américain ne peut être comparé à l'éléphant, au rhinocéros, à l'hippopotame", renifle-t-il en 1755. Même l'Amérindien est "petit et faible". Il n'a ni cheveux, ni barbe, ni ardeur pour la femelle." Buffon étant l'un des auteurs les plus lus du XVIIIe siècle, sa "théorie de la dégénérescence américaine" devint la sagesse populaire, du moins en Europe.

Manifestement offensé, Thomas Jefferson (qui mesurait 1,90 m-2) a construit des tableaux élaborés comparant les espèces américaines à leurs homologues de l'Ancien Monde - trois pages et demie d'ours, de bisons, de wapitis et de polatouches allant des orteils aux pieds. Au début des années 1780, il écrit que le mammouth, "le plus grand des êtres terrestres", aurait dû "étouffer dans sa naissance" l'idée de Buffon "que la nature est moins active, moins énergique d'un côté du globe qu'elle ne l'est de l'autre. Comme si les deux côtés n'étaient pas réchauffés par le même soleil génial ; comme si un sol de la même composition chimique était moins capable de se transformer en nourriture pour animaux." Quand Jefferson s'embarqua à Paris en 1784 pour représenter les nouveaux États-Unis, il emballa "une peau de panthère d'une taille inhabituelle" avec l'idée de la secouer sous le nez de Buffon. Plus tard, il s'est occupé d'un orignal. (Buffon a promis de corriger ses erreurs dans la prochaine édition de son livre, selon Jefferson, mais il est mort avant d'avoir pu le faire.)

mastodonte
Selon Agenbroad, certains des animaux du site des mammouths sont morts au début de la neige, et d'autres au début du dégel printanier. (Les chercheurs ont déterminé la saison de la mort à l'aide de traces d'isotopes dans différentes défenses.) L'hiver glaciaire, dit Agenbroad, a laissé deux choix aux mammouths : "Ils pourraient balayer la neige et obtenir l'herbe de l'an dernier, ce qui est à peu près aussi excitant qu'un bol de céréales sans sucre. Ou alors, ils pourraient choisir des plantes qui poussent encore au bord de l'évier, tout comme les bisons dans le parc national de Yellowstone vont chercher l'herbe verte autour des piscines thermales."

Mais les côtés du gouffre étaient inclinés d'au moins 67 degrés, selon les estimations d'Agenbroad, et le schiste rouge de Stone-Spearfish Valley - est aussi lisse que de la graisse quand il est mouillé. Seuls les mâles étaient assez bêtes pour prendre le risque, se dit-il, parce que les femelles mammouths sont restées à l'abri du troupeau toute leur vie, comme les éléphants modernes. Mais les adolescents mâles sont partis en exil - et ont fait le genre de choses imprudentes que les adolescents mâles font encore aujourd'hui.

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